La imagen de un planeta en formación fue captada alrededor de la joven estrella enana PDS 70 en la constelación Centaurus, por un grupo de científicos del Instituto Max Planck de Astronomía, en Heidelberg (Alemania).

El director del Instituto, Thomas Henning, afirma que la captura de esta imagen se logró a través del Sphere, un instrumento buscador de planetas, de alta tecnología, instalado en el Very Large Telescope (VLT) del European Southern Observatory (ESO), al cual dedicaron más de una década para su construcción.

El instrumento Sphere combina varias técnicas avanzadas con el fin de ofrecer el contraste “más alto jamás alcanzado en la obtención de imágenes directas de planetas. Para conseguir este impresionante rendimiento, Sphere necesitó desarrollar tecnologías novedosas desde sus inicios, en particular en las áreas de óptica adaptativa, detectores especiales y componentes de coronografía”, según un comunicado de ESO. 

Por su parte, la Nasa dice en un comunicado que “el joven planeta, llamado PDS 70b, está haciéndose camino a través del disco primordial de gas y polvo que rodea a la joven estrella PDS 70”, la cual se encuentra a 370 años luz de la Tierra.

Según el análisis de los expertos de la Nasa, el planeta está ubicado aproximadamente a 3.000 millones de kilómetros de la estrella y se estima que es “un planeta gaseoso gigante con una masa unas cuantas veces la de Júpiter y con una temperatura en la superficie de aproximadamente 1000°C”, lo que lo hace mucho más caliente que cualquier planeta del sistema solar.

En la imagen el planeta observado puede verse como un punto brillante a la derecha del centro ennegrecido de la imagen obtenida por el Sphere.

La técnica utilizada para obtener esta imagen es por medio de un coronógrafo, que es un dispositivo que se puede acoplar a un telescopio; este bloquea la luz de un objeto central permitiendo observar los objetos débilmente iluminados, como en este caso el planeta, que de otra forma habría sido opacado por la estrella del centro.

“Estos discos alrededor de estrellas jóvenes son los lugares en los que nacen los planetas, pero hasta ahora solo un puñado de observaciones han detectado indicios de planetas bebé en ellos”, detalló Miriam Keppler, quien lidera el equipo detrás del descubrimiento del planeta.

Los astrónomos presentaron su investigación en una publicación en la revista Astronomy & Astrophysics y destacan que la detección de este joven protoplaneta alrededor de PDS 70 “abrió la puerta a un nuevo parámetro hasta ahora inexplorado”, lo cual posibilita el desarrollo de nuevas metodologías en torno al estudio a nivel observacional en la formación y evolución de exoplanetas.

Y destacan la importancia del instrumento utilizado y el duro trabajo de todas las personas involucradas en el descubrimiento. “Sphere es un instrumento muy complejo. Gracias al duro trabajo de muchas personas que participaron en su diseño, construcción e instalación, ya ha superado nuestras expectativas. ¡Es maravilloso!”, afirma Jean-Luc Beuzit, del Instituto de Planetología y Astrofísica de Grenoble (Francia) e investigador principal de Sphere.

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Categorías: Asombroso

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