En 1997, los ecologistas Daniel Janzen y Winnie Hallwachs se acercaron a una empresa de jugo de naranja en Costa Rica con una idea fuera de serie.

A cambio de la donación de una porción de tierra virgen y boscosa al Área de Conservación Guanacaste -una reserva natural en el noroeste del país- el parque permitiría a la empresa arrojar gratuitamente sus cáscaras de naranja y su pulpa descartadas, en una zona cercana deforestada.

Un año más tarde, mil camiones se vierten en el parque nacional, descargando más de 12.000 toneladas métricas de compost pegajoso, de color naranja, en la parcela árida.

El primer depósito de cáscaras de naranja en 1996. Foto de Dan Janzen.

El sitio quedó intacto y en gran parte sin examinar durante más de una década. Se colocó un letrero para asegurar que los futuros investigadores pudieran localizarlo y estudiarlo.

16 años más tarde, Janzen solicitó al estudiante de postgrado Timothy Treuer que buscara el sitio donde se descargaron los desechos.

“Es un letrero enorme, letras amarillas brillantes, deberíamos haberlo visto”, dice Treuer. Después de vagar durante media hora sin ninguna suerte, consultó a Janzen, quien le dio instrucciones más detalladas sobre cómo encontrar la parcela.

Cuando regresó una semana más tarde y confirmó que estaba en el lugar correcto, Treuer quedó atónito. En comparación con los antiguos pastizales adyacentes, el sitio del depósito de residuos alimentarios era “como la noche y el día”.

El sitio del depósito de cáscara de naranja (Izquierda) y el pastizal adyacente (Dereecha). Foto de Leland Werden.

“Era difícil creer que la única diferencia entre las dos áreas era un montón de cáscaras de naranja, y ahora parecen ecosistemas completamente diferentes”, explica.

La zona estaba tan llena de vegetación que todavía no podía encontrar el cartel.

Treuer y un equipo de investigadores de la Universidad de Princeton estudiaron el sitio a lo largo de los siguientes tres años.

Los resultados, publicados en la revista “Ecología de la Restauración“, ponen en relieve la totalidad de las piezas desechadas de fruta ayudado a la rotación del área.

Los ecologistas midieron varias cualidades del sitio contra un área de pastizales anterior al otro lado del camino de acceso usado para volcar las cáscaras de naranja dos décadas antes. En comparación con la parcela adyacente, que estaba dominada por una sola especie de árbol, el sitio del depósito de cáscara de naranja presentó dos docenas de especies de vegetación, las más prósperas.

El técnico de laboratorio Erik Schilling explora el nuevo recubrimiento de cáscara de naranja. Foto de Tim Treuer.

Además de una mayor biodiversidad, un suelo más rico y una vegetación mejor desarrollada, los investigadores descubrieron un tayra (una comadreja del tamaño de un perro) y una higuera gigante de tres pies de diámetro, en la parcela.

“Podría haber 20 personas trepando en ese árbol a la vez y habría soportado el peso no habría problema”, dice Jon Choi, co-autor del documento, que llevó a cabo gran parte del análisis del suelo. “Era enorme”.

La evidencia reciente sugiere que los bosques tropicales secundarios -los que crecen después de que los habitantes originales son derribados- son esenciales para ayudar a retrasar el cambio climático.

Foto: Mario Tama/Getty Images.

En un estudio publicado en Nature en 2016, los investigadores descubrieron que estos bosques absorben y almacenan el carbono atmosférico en aproximadamente 11 veces la proporción en comparación con bosques antiguos.

Treuer cree que una mejor gestión de los productos desechados, como las cáscaras de naranja, podría ser clave para ayudar a que estos bosques vuelvan a crecer.

En muchas partes del mundo, las tasas de deforestación están aumentando dramáticamente, socavando el suelo local de nutrientes muy necesarios y, con ellos, la capacidad de los ecosistemas para restaurarse.

Mientras tanto, gran parte del mundo está inundada de residuos de alimentos ricos en nutrientes. En los Estados Unidos, hasta una mitad de todos los productos  son descartados. La mayoría actualmente termina en vertederos.

El sitio después de un depósito de cáscaras de naranja en 1998. Foto de Dan Janzen.

“No queremos que las compañías salgan a descargar sus desperdicios por las calles, pero si está científicamente impulsado y los expertos están involucrados además de las empresas, esto es algo que creo que tiene un potencial realmente alto”, dice Treuer .

El siguiente paso, según él, es examinar si otros ecosistemas – bosques secos, bosques nublados, sabanas tropicales – reaccionan de la misma manera a depósitos similares.

Dos años después de su investigación inicial, Treuer volvió a intentar encontrar el letrero que marcaba el sitio.

Desde su primera misión de exploración en 2013, Treuer había visitado la parcela más de 15 veces. Choi la había visitado más de 50. Ninguno había visto el letrero original.

En 2015, Treuer, con la ayuda del autor principal de la investigación, David Wilcove, y el profesor de Princeton Rob Pringle, finalmente lo encontraron bajo un matorral de viñas, y el alcance de la transformación del área se hizo realmente claro.

La señal después de despejar las viñas. Foto de Tim Treuer.

“Es una gran señal”, enfatiza Choi.

19 años de espera lo habían enterrado, apareció gracias a dos científicos, un destello de inspiración, y la corteza de una fruta sin pretensiones.

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